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El principal material de tu smartphone es el más conflictivo del mundo

El nombre de coltán se ha hecho tristemente famoso en los últimos años. Se trata de un mineral sin el cual los dispositivos portátiles tales como smartphones, ordenadores o tablets no existirían tal y como los conocemos hoy en día. Este mineral se encuentra en el transfondo de la guerra del Congo que se libra desde 1998.

¿Qué es el coltán? 

El coltán más que un mineral en sí se trata de un término empleado en el lenguaje científico para definir  un compuesto conformado a su vez por dos minerales: la columbita ( óxido de niobio con hierro y manganeso) y la tantalita  (óxido de tántalo con hierro y manganeso). El interés por el  coltán reside en la extracción del tántalo que tiene múltiples usos en la industria tecnológica. Entre otras cosas se usa para fabricar condensadores en equipos electrónicos, también es muy resistente y aguanta  altas temperaturas. El óxido de tántalo se usa para crear lentes de cámara más finas, también ha posibilitado la reducción del tamaño de las baterías ya que es un material capaz de guardar una gran carga electrónica en poco espacio. En definitiva, el coltán del que se extrae el tántalo es imprescindible para la industria de la telefonía móvil.

¿Dónde se encuentra el coltán?

El coltán es un material bastante escaso en la naturaleza y el 80% del coltán que hay en la Tierra se encuentra en la República Democrática del Congo. Su escasez y sus extraordinarias cualidades para el desarrollo de las nuevas tecnologías lo convierten en un material tanto o más valiosos que el oro lo que ha despertado la codicia de los países vecinos por el control de la extracción del material.

La República Democrática del Congo es uno de los países más ricos en recursos naturales del mundo, sin embargo es uno de los más pobres.

La República Democrática del Congo es uno de los países más ricos en recursos naturales del mundo, sin embargo es uno de los más pobres porque las guerras y los conflictos derivados de la extracción de sus recursos han provocado un terrible empobrecimiento de la población.

La extracción del coltán y la guerra del Congo

En agosto de 1998, el ejército ruandés invadió el Congo con la excusa de proteger a la población tutsi del Congo, el ulterior motivo era bien distinto, querían controlar las minas de coltán. Uganda también controla buena parte del noroeste congoleño. Ambos países, Ruanda y Uganda,  tienen alianzas comerciales con las principales economías occidentales. El dinero obtenido de la venta del coltán no revierte en un beneficio para la población sino que es empleado para la compra de armas. Los aviones llevan el coltán a occidente y estos vuelven cargados de armas.

¿A dónde va el coltán?

El coltán tiene como principal destino Estados Unidos, Alemania, Holanda, Bélgica y Kazajstán. Tanto el gobierno como la guerrilla sacan tajada de ello. El ejército de Ruanda, extrae el coltán del Congo y lo lleva hasta su país, una vez allí se trata y se purifica para después ser enviado a Europa y Estados Unidos. La sociedad minera de los Grandes Lagos tiene el monopolio del sector y entrega 10 dólares por cada kilo de coltán. En Londres, un kilo de coltán tiene un precio de 300 dólares. Un negocio más que lucrativo.

La explotación de las minas de coltán

Las minas de coltán se encuentran en su mayoría en la frontera con Uganda y Ruanda. Suelen estar situadas en lugares de difícil de acceso en un lugar en donde las condiciones de seguridad laborales son inexistentes.

La guerra casi endémica que lleva azotando a este país desde 1998 ha provocado el empobrecimiento de la población, muchos campesinos desposeídos de sus tierras ven en la extracción del coltán una buena oportunidad de ganar dinero y se embarcan en esta nueva actividad atraídos por los 10 dólares que pueden ganar por kilo de coltán extraído. Pero muchos de ellos acaban convertidos en esclavos. También trabajan en las minas presos con la promesa de ver reducida su pena y sobre todo niños, que abandonan la escuela para trabajar en la extracción del coltán.

Se calcula que entre 1998 y 2003 murieron más de 4 millones de personas en las guerras del coltán, mientras tanto en occidente estaba teniendo lugar la era dorada de la tecnología.

El peligro de trabajar en las minas no está solo en la inseguridad inherente a la situación de la mina. Los "trabajadores" lo hacen en condiciones infrahumanas, además, durante las excavaciones todavía se pueden encontrar importantes cantidades de uranio, torio y radio lo que implica que los trabajadores que extraen artesanalmente el coltán se ven afectados por una radiación de hasta 18 mili Sievert por año (las personas normalmente estamos expuestas a una radiación de 2 a 3 mili Sivert por año).

Se calcula que entre 1998 y 2003 murieron más de 4 millones de personas en las guerras del coltán, mientras tanto en occidente, estaba teniendo lugar la era dorada de la tecnología.

La explotación de las minas de Coltán también incide negativamente en la flora y la fauna del país. A consecuencia de esta explotación, la población de gorilas se ha reducido en un 90% en los últimos 5 años y a penas quedan 3000 ejemplares.

¿Qué empresas son las principales consumidoras de coltán?

Son muchas las empresas que se nutren del coltán, entre ellas se encuentran: Sony, Alcatel, Nokia, Bayer, IBM, Siemens, Dell, HP, Motorola, Intel, Apple, Samsung, Nintendo...entre otras. Es fácil responsabilizar  a estas empresas como corresponsables (o responsables directas) del conflicto por el coltán en el Congo, pero nosotros, como consumidores también somos, de alguna manera responsables y  podemos aportar nuestro granito de arena, como por ejemplo, pensando si realmente tenemos que comprar un nuevo smartphone o podemos aguantar un año más, y en el caso de necesitar uno nuevo, comprarlo en el mercado de segunda mano. También existen alternativas justas como FairPhone aunque no estén al alcance de todos los bolsillos.

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FairPhone, el teléfono más justo del mundo. / © ANDROIDPIT

El final de este conflicto se ve lejano mientras sigamos dependiendo del coltán y de las grandes compañías. Son pocas las alternativas que existen al coltán aunque muchos tienen puestas sus esperanzas en otros materiales como el grafeno pero todavía queda mucho por andar.

Si te interesa saber un poco más de las guerras del coltán, este documental te ayudará a entender mejor la situación.

¿Conocías los conflictos y peligros que se encuentran detrás de la fabricación de los dispositivos móviles?

26 Comentarios

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  • muy interesante el artículo y todo el reportaje de YouTube gracias

  • Muy buen artículo que nos sacude un poco en nuestro estado de consumismo compulsivo e insensato. Doblemente valorable por su contenido y, a la vez, por el contexto del que surge el artículo. Aunque se pueda ser razonablemente escéptico respecto al recorrido que pueda tener, es fundamental que desde dentro de las compañías se lancen reflexiones similares a esta, sobre el tipo de mundo que estamos contruyendo. Aunque no produzca un efecto directo, puede hacer que los que toman las decisiones por lo menos tengan que escuchar otras voces diferentes a las que claman por más y más beneficio. Sin embargo, como bien apunta el artículo, nosotros - los consumidores y la sociedad civil organizada - somos los que en última instancia definimos lo que importa y lo que no importa, lo que debe o no debe ser considerado como relevante. Es nuestra responsabilidad, por lo tanto, ser más conscientes de este tipo de asuntos y a la vez organizarnos para que se conviertan en asuntos de interés público. Esta es la única vía efectiva para cambiar el tipo de situaciones descritas en este artículo. Gracias por la info y saludos!

  • que es un fairphone?

    • Esencialmente, Fairphone es un proyecto de fabricación de smartphones que se distingue por transparentar todo el proceso de fabricación del terminal, desde la forma en la que se adquieren los materiales para su produccióon hasta otorgar el sueldo justo a la mano de obra que los construye.

      Una idea fabulosa que, lamentablemente, es eclipsada por las marcas prestigiosas que dominan el mercado y que (como se lee en éste artículo) son partícipes de procesos ilícitos de sustracción de recursos.

      Eso sí, los Fairphone no se distinguen por su estética, sino por lo que representan como producto final.

  • Grafeno esto, Grafeno aquello; ya van un par de años que oigo que reemplazará a muchos materiales de componentes electrónicos, pero como que a nadie parece importarle ni darle la gana de impulsar su desarrollo. Bueno, sigamos soñando en Grafeno...

  • había oído que el grafeno iba a ser el próximo sustituto del coltan... dado su inferior precio... y las grandes posibilidades de encontrar materia prima en la naturaleza... pero que no había interés por las grandes compañías de haber el cambio... entre otras cosas por la cantidad de productos basados en el coltan y que tienen que dar salida... no se si alguno habréis oído algo

  • Hace poco informaron en los medios de Venezuela un importante descubrimiento de un gran yacimiento de Coltan, ahora se entiende el apuro de EE UU de quitar del gobierno a Maduro.

    • Por favor... No seas demagogo, mejor vete a defender a políticos manipuladores de tercera en otra página.

      • No seas tan grosero Gustavo que no hay necesidad de eso, ademas el caballero no está defendiendo a nadie, el punto es el gran conflicto y los infinitos intereses que hay detrás de la explotación del mencionado mineral, no el ranking político de tal o cual persona que ni me molestaré en mencionar. El tema es que si, es cierto, acá en Venezuela se ha descubierto un gran yacimiento y eso está poniendo en peligro no sólo la seguridad de los residentes de la zona, sino también la selva amazónica en pleno, en fin, cuando de intereses de trasnacionales mas la avaricia individual se trata, parece que nada los detiene.

        Acá te dejo este enlace por si te interesa leerlo:

        https:/ /resistenciav58.wordpress.com/ 2015/06/25/trafico-ilicito-de-coltan-venezuela-surge-como-nueva-fuente-de-minerales-conflicto/

        Un gran abrazo

      • Ademas de un pesimo gobierno y la pobreza de la poblacion.

      • Estimado perdone mi reacción, pero en ocasiones la cordura se pierde… La expresión del caballero hace denotar que el fulano que él menciona “está en peligro de que lo tumben” por el hallazgo de Coltán en Venezuela… La realidad es que el gobierno venezolano se está haciendo pedazos por las mismas circunstancias que ellos crearon, mire la verdad mejor dejemos de hablar de política en este lugar, las personas que aquí participan no lo hacen para leer estas cosas.

      • Bien dices Gustavo, la cordura en ocasiones se pierde cuando se habla de política, religión, fútbol y a veces aquí de móviles 😂

      • Lo se, a mi también a veces se me vuelan lo tapones pero uno va aprendiendo jajaja

  • Gracias, Rosa, buen artículo. Esta es una de las razones por las que siempre acudo al mercado de segunda mano, y animo a los demás a ello.
    Saludos.

  • No todo es tecnología... Magnífico artículo, espero que se genere un poco de conciencia después de ver esto

  • Muchas gracias por tu trabajo de investigación y éste importantísimo artículo Rosa!!

    Sin duda, un incentivo para promover la consciencia y reflexión en torno a lo que consumimos. Parece que la gran mayoría aun da la espalda, indiferente, ante éstas atrocidades mientras aplaude de frente el prestigio de una marca que privatiza los recursos naturales por su propia riqueza. Sin embargo, ésta clase de información puede comenzar un cambio grande entre el gran público en la medida en que se sensibilíza a la gente de lo que hace como propietario final de un producto de la industria.

    Ojalá que seamos un público más preocupado por los derechos humanos
    antes que por nuestra desenfrenada necesidad de consumo.

    Gracias de nuevo por éste artículo!!
    Saludos

  • Dios que pecadores somos al querer tener cada año un terminal nuevo, mientras en esas tierras se están matando, hay que hacer algo y gracias por la información.

  • Al consumidor común y corriente le importa 3 pepinos que uno de los materiales principales de su smartphone sean "conflictivos", osea, que procedan de fuentes en las que haya explotacion laboral infantil o cosas de ese estilo, al usuario común y corriente le interesa una cosa, que el smarthpone en cuestión tenga el precio más justo posible, no le interesa quien ni dónde se ´fabricaron/ensamblaron las materias primas o las piezas terminadas, tal cual a cómo desde hace años muchas empresas, como Apple, Samsung y otras más de esa categoría usan los servicios de la famosa planta de ensamblaje china Foxconn que frecuentemente usa a menores de edad para trabajar jornadas laborales de 12 o más horas, comer y dormir como ganado en comedores dignos de prisiones, etc, etc, al usuario medio jamás le importó esto, y a las marcas tampoco, siempre se lavaron las manos...

  • Menos mal que llegará el grafeno y nos salvará a todos. Espero que a los que luchan por por culpa del coltán también.

  • Desconocía todo esto, las marcas deberían invertir dinero y esfuerzo por encontrar otra alternativa al coltán; así como invierten millones en marketing.

    ¡Buen artículo y gracias por la información!

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